top of page
Henry Kaku

A man committed to peace and education

Henry Kaku

Henry Kaku biographyKristen Throop
00:00 / 07:41

A map of all twelve markers for Claiming Justice: On the Trail of Local Stories.

  • Henry Kaku’s earliest memories are of making origami. He has spent a lifetime mastering shapes elegantly simple, and stunningly complex.
    Yet paper cranes hold a special significance for him.

    After World War II, a young girl, Sadako Sasaki fell ill with leukemia as a result of being exposed to the radiation of the atomic bomb dropped on Hiroshima. She tried to fold a thousand cranes, an old Japanese tradition for good luck, in the hope that she would live and other children would not suffer from war. Henry carries on this tradition, folding cranes for Hiroshima remembrances, for programs to help the homeless and for peace in general.

    He has folded a thousand blue and yellow cranes in solidarity and support of the Ukraine. He has folded cranes for 9-11, for Black Lives Matter, for frightened children in airplanes, for children waiting to see the doctor in Malawi.

    Henry can make a crane in less than a minute, and estimates that he has made between 20,000 and 30,000 cranes so far in his lifetime.

    He is a man committed to peace and education, from a family profoundly impacted by war and racism.

  • Henry’s mother, father and siblings were among the 120,000 Japanese Americans who were stripped of their civil liberties and placed in concentration camps during World War II.

    For the past 20 years, Henry has been publicly sharing his family’s story.

    Though three quarters of those who were interned never spoke about their experience; this was not the case in Henry’s family. In fact his family’s story was in some ways unique. Of the 120,000 Japanese Americans detained, 70,000 were US citizens. Of that number, 10,000 were known as “no-nos”, only 5,000 were stripped of their citizenship and sent to Japan after the war. Henry’s family was among the 5,000.

  • In 1941, Keige Kaku was serving in the US Army in Georgia. He was discharged after Pearl Harbor because of his Japanese heritage.

    On February 19, 1942, President Roosevelt signed Executive order 9066, incarcerating every Japanese American on the West Coast. The order had been conceived, drafted and processed by Karl Bendetsen. The man who helped pass the order was Assistant Secretary of War John McCloy.

    Keige returned home from the service to California. His father had already been arrested by the FBI. The crops they made their living farming, were ready for harvest. Keige asked for time to bring in the crops, he was denied. He left with what he could carry, leaving behind, a house, a farm, a tractor, their savings and freedom. 80% of Japanese Americans interned lost everything they had. The 4.5 million dollars that they had in US banks was never returned to them.

    Keige reported for internment in his army uniform.

    Initially, he was incarcerated at Poston in southwest Arizona. There he married Henry’s mother, Sumiko Tajii. Their first child was born there.

  • In 1943, the government required internees to take a loyalty oath. Question 27 asked if they would be willing to serve in the US military. This angered Keige. “I was in your Army and you kicked me out!” He answered “no”.


    Because he answered no to loyalty questions 27 and 28, he was considered a “no-no” boy. He was sent to Tule Lake, a segregation camp for those deemed disloyal. His wife and child followed him there.


    In the US they say the squeaky wheel gets the grease, in Japan they say the nail that sticks up gets pounded down.


    The authorities at Tule Lake didn’t like Keige’s expressions of anger. Other internees suspected he was a spy because of his service in the army. Keige’s father incorrectly listed his son as a member of Hoshi-Dan, a protest group within the camp.


    By the birth of their second child in 1945, Henry’s parents had been forcibly separated. Keige had been moved to a camp in Bismark, North Dakota. The family would not see each other for over a year.


    After the war they were sent to Japan, a place they had never been. Their Japanese relatives were poor and barely surviving. Many young men were dead, there was very little food or opportunity and anti-American sentiment was high. Keige and his family spoke only Japanese. It was there that Henry was born in 1948.

  • From Historical Memories of the Japanese American Internment and the Struggle for Redress, by Alice Yang Murray, Stanford University Press, 2008.

    “After reviewing public statements, phone transcripts, intelligence reports, memos and letters, the Commission of Wartime Relocation and Internment of Civilians concluded in the 1983 that internment was caused by ‘race prejudice, war hysteria, and failure of political leadership.’ Historical documents showed not only that there was no military necessity for internment but that officials like Bendetsen and McCloy knew there was no evidence of Japanese American sabotage or espionage. In fact, the commission learned both men had been aware of reports clearing Japanese Americans of disloyalty charges and advising against mass removal and incarceration. These reports came from the FBI, the Office of Naval Intelligence, and the Federal Communications Commission (FCC).”

  • Keige successfully appealed to the Ninth Circuit Court in California, and the family’s citizenship was restored in 1955. He and his family returned to this county with only what they could carry and their children, leaving everything else behind.

    This is how eight year old Henry Kaku found himself in school in Palo Alto, without a single word of English, not his ABCs or “hello.” He remembers making origami, surrounded by the gibberish of a language he didn’t understand. There was no bi-lingual support in the schools of that era.

    He would go on to study mathematics and psychology, he became a teacher and then worked in the banking industry. He eventually left to return to teaching. He substitute teaches to this day. He sometimes uses origami to explain mathematics, and has been a substitute teacher for his daughter, also a teacher.

    Teaching and learning is important part of who he is. He believes that education is the best solution to hate and racism.

    He is head Sensei at DeLeon Judo Club in Petaluma. In recent years, as a response to anti-Asian attacks, he offered free self defense classes to Asian Americans.

  • Along with friends Mario Uribe and Elliot Kallen, Henry started the Matsuri Festival over 12 years ago. This traditional Japanese spring festival celebrates art and community. They have successfully raised money for the victims of the Fukushima earthquake.

    He has founded several non-profit organizations including the Asian American Pacific Islander Coalition of the North Bay.

    Henry is married to Phyllis Tajii. Her family was also interned during WWII. She is current president of the Japanese American Citizens League (JACL) and an activist in her own right.

Transcription of audio in English

Color study for Henry Kaku
  • Los primeros recuerdos de Henry Kaku son de hacer origami. Lleva toda una vida dominando formas tanto sencillas y elegantes como asombrosamente complejas.

    Sin embargo, las garzas de papel tienen un significado especial para él.

    Después de la Segunda Guerra Mundial, una niña, Sadako Sasaki, se enfermó de leucemia por haber estado expuesta a la radiación de la bomba atómica lanzada sobre Hiroshima. Intentó doblar mil garzas, una antigua tradición japonesa para la buena suerte, con la esperanza de que ella viviera y otros niños no sufrieran por la guerra. Henry continúa esta tradición, plegando garzas para conmemorar Hiroshima, para programas de ayuda a las personas sin hogar y para la paz en general.

    Ha plegado mil garzas azules y amarillas en solidaridad y apoyo a Ucrania. Ha plegado garzas por el 9-11, por Black Lives Matter, por los niños asustados en los aviones, por los niños que esperan ver al médico en Malawi.

    Henry puede doblar una garza en 40 segundos, y calcula que ha hecho entre 20,000 y 30,000 garzas en toda su vida.

    Es un hombre comprometido con la paz y la educación, procedente de una familia profundamente afectada por la guerra y el racismo.

  • La madre, el padre y los hermanos de Henry formaron parte de los 120,000 japoneses americanos que fueron despojados de sus libertades civiles e internados en campos de concentración durante la Segunda Guerra Mundial.

    Desde hace 20 años, Henry comparte públicamente la historia de su familia.

    Aunque tres cuartas partes de los que fueron internados nunca hablaron de su experiencia, no fue el caso de la familia de Henry. De hecho, la historia de su familia fue en cierto modo única. De los 120,000 japoneses americanos detenidos, 70,000 eran ciudadanos estadounidenses. De ese número, 10,000 eran conocidos como "no-nos", sólo 5,000 fueron despojados de su ciudadanía y enviados a Japón después de la guerra. La familia de Henry estaba entre esos 5,000.

  • En 1941, Keige Kaku servía en el ejército estadounidense en Georgia. Le dieron de baja después de Pearl Harbor debido a su ascendencia japonesa.

    El 19 de febrero de 1942, el presidente Roosevelt firmó la orden ejecutiva 9066, por la que se encarcelaba a todos los japoneses americanos de la costa oeste. La orden había sido concebida, redactada y tramitada por Karl Bendetsen. El hombre que ayudó a aprobar la orden fue el Subsecretario de Guerra John McCloy.

    Keige regresó del servicio militar a su casa en California. Su padre ya había sido arrestado por el FBI. Los cultivos con los que se ganaban la vida estaban listos para la cosecha. Keige pidió tiempo para recoger la cosecha, pero se lo negaron. Se marchó con lo que pudo cargar, dejando atrás una casa, una granja, un tractor, sus ahorros y la libertad. El 80% de los japoneses americanos internados perdieron todo lo que tenían. Los 4.5 millones de dólares que tenían en bancos estadounidenses nunca les fueron devueltos.

    Keige se presentó para el internamiento con su uniforme militar.

    Al principio estuvo encarcelado en Poston, en el suroeste de Arizona. Allí se casó con la madre de Henry, Sumiko Tajii. Allí nació su primer hijo.

  • En 1943, el gobierno exigió a los internados que hicieran un juramento de lealtad. En la pregunta 27 se les preguntó si estarían dispuestos a servir en las fuerzas armadas  estadounidenses. Esto enfureció a Keige. “¡Estuve en su ejército y me echaron fuera!.” Respondió “no.”

    Como respondió negativamente a las preguntas de lealtad 27 y 28, fue considerado un chico “no-no.” Fue enviado a Tule Lake, un campo de segregación para los considerados desleales. Su mujer y su hijo le siguieron allí.

    En EE.UU. se dice que el que hace ruido se sale con la suya, en Japón se dice que el clavo que sobresale se lleva el martillazo.

    A las autoridades de Tule Lake no les gustaban las expresiones de ira de Keige. Otros internos sospechaban que era un espía debido a su servicio en el ejército. El padre de Keige declaró incorrectamente que su hijo pertenecía a Hoshi-Dan, un grupo de protesta dentro del campo.

    Ya para cuando nació su segundo hijo en 1945, los padres de Henry habían sido separados a la fuerza. Keige había sido trasladado a un campo en Bismark, Dakota del Norte. La familia no se volvería a ver en más de un año.

    Después de la guerra fueron enviados a Japón, un lugar en el que nunca habían estado. Sus parientes japoneses eran pobres y apenas sobrevivían. Muchos jóvenes habían muerto, había muy poca comida y pocas oportunidades, y el sentimiento antiamericano era muy fuerte. Keige y su familia sólo hablaban japonés. Allí nació Henry en 1948.

  • Del libro Historical Memories of the Japanese American Internment and the Struggle for Redress, de Alice Yang Murray, Stanford University Press, 2008.

    “Después de revisar declaraciones públicas, transcripciones telefónicas, informes de inteligencia, memorandos y cartas, la Comisión de Reubicación e Internamiento de Civiles en Tiempos de Guerra concluyó en 1983 que el internamiento fue causado por 'prejuicios raciales, histeria de guerra y fracaso del liderazgo político'. Los documentos históricos mostraron no sólo que no había necesidad militar para el internamiento, sino que funcionarios como Bendetsen y McCloy sabían que no había pruebas de sabotaje o espionaje japonés americano. De hecho, la comisión se enteró de que ambos habían tenido conocimiento de informes que exculpaban a los japoneses americanos de cargos de deslealtad y que no recomendaban la expulsión ni el encarcelamiento masivo. Estos informes procedían del FBI, la Oficina de Inteligencia Naval y la Comisión Federal de Comunicaciones (FCC).”

  • Keige apeló con éxito ante el tribunal del noveno circuito de California, y la ciudadanía de la familia fue restituida en 1955. Él y su familia regresaron a este condado con sólo lo que podían cargar y sus hijos, dejando todo lo demás atrás.

    Así es como Henry Kaku, a los ocho años de edad, se encontró en la escuela en Palo Alto, sin una sola palabra de inglés, ni el abecedario ni “hola.” Recuerda que hacía origami, rodeado de sonidos extraños de un idioma que no entendía. No había apoyo bilingüe en las escuelas en aquél entonces.

    Estudió matemáticas y psicología, se hizo profesor y trabajó en el sector bancario. Finalmente lo dejó para volver a la enseñanza. Hoy en día es profesor sustituto. A veces utiliza el origami para explicar las matemáticas, y ha sido profesor sustituto de su hija, también maestra.

    Enseñar y aprender es una parte importante de su personalidad. Cree que la educación es la mejor solución contra el odio y el racismo.

    Es maestro principal del Club de Judo DeLeon de Petaluma. En los últimos años, como respuesta a los ataques antiasiáticos, ofreció clases gratuitas de defensa personal a los asiáticos americanos.

  • Junto con sus amigos Mario Uribe y Elliot Kallen, Henry lanzó el Festival Matsuri hace más de 12 años. Este festival tradicional japonés de primavera celebra el arte y la comunidad. Han conseguido recaudar fondos para las víctimas del terremoto de Fukushima.

    Ha fundado varias organizaciones sin fines de lucro, entre ellas la Asian American Pacific Islander Coalition of the North Bay.

    Henry está casado con Phyllis Tajii. La familia de ella también fue internada durante la Segunda Guerra Mundial. Actualmente es presidenta de la Liga de Ciudadanos Americanos Japoneses (JACL) y activista por derecho propio.

Transcripción de audio en español

Pencil drawing of Henry Kaku

In the spring, the Matsuri Festival, which Henry co-founded, holds concerts at the Church of One Tree.

bottom of page